Un rubinetto con qualcosa di simile al cervello di uno studente di ingegneria meccanica non esiste ancora. Quindi, Jou e i suoi colleghi nel laboratorio di Erin MacDonald, assistente professore di ingegneria meccanica, hanno fatto la migliore cosa successiva: un rubinetto che sembraadattarsi automaticamente alle preferenze di un utente, ma in realtà è controllato da Jou.

I risultati del loro esperimento, dettagliati in un documento presentato il 20 agosto alla conferenza internazionale ASME 2019 sulle conferenze tecniche, i computer e le informazioni nell’ingegneria (IDETC/CIE), sostengono l’idea che i lavelli intelligenti progettati con cura potrebbero aiutare a conservare l’acqua regolare l’uso dell’acqua e stimolare gli utenti a sviluppare abitudini più consapevoli dell’acqua.

“Abbiamo esaminato il rubinetto perché è lì che si verifica un elevato consumo di acqua in casa, ma quando si confronta il lavello con altri prodotti della casa – un termostato o un frigorifero – si vede che non ci sono stati aggiornamenti su come il lavello lavora da molto tempo “, ha dichiarato MacDonald, autore senior dell’articolo. “Ci sono stati piccoli aggiornamenti, ma nulla che sfrutti davvero il potere della tecnologia.”

I partecipanti a questo esperimento hanno dovuto lavare i piatti tre volte, con Jou che controllava in segreto la temperatura e il flusso del lavello solo durante il secondo lavaggio. Con Jou coinvolto, i partecipanti hanno usato circa il 26% in meno di acqua rispetto al loro primo lavaggio. Nel terzo round, hanno ancora utilizzato il 10% in meno di acqua rispetto al primo round, anche se il lavaboè tornato ad essere senza cervello. Questo cambiamento nell’uso dell’acqua è avvenuto senza che i partecipanti sapessero che l’esperimento riguardava la conservazione dell’acqua.

“La conservazione dell’acqua è particolarmente rilevante data la nostra posizione in California”, ha dichiarato Samantha Beaulieu, studente laureato e coautore del documento. “Volevamo anche vedere se le abitudini delle persone erano regolabili; se interagire con questo rubinetto potrebbe quindi cambiare il modo in cui le persone interagiscono con un rubinetto manuale. I risultati che abbiamo trovato sembrano indicare che è possibile “.

Al fine di creare una situazione in cui le persone si fiderebbero – e si spera si divertano – di un lavandino che prende le decisioni sull’acqua per loro, Jou ha monitorato attentamente gli stili di lavaggio dei partecipanti durante il loro primo ciclo di pulizie in modo da poterli emulare al secondo turno.

Sia i ricercatori che i loro partecipanti hanno sottovalutato la quantità di acqua utilizzata dalle persone per lavare i piatti. Il lavello sperimentale è defluito in un secchio nascosto – a scopo di misurazione e i ricercatori hanno dovuto aumentare le dimensioni di quel secchio due volte durante la progettazione dell’esperimento perché continuava a traboccare.

Anche con un secchio da 14 galloni in posizione, hanno dovuto scaricare l’acqua tra il secondo e il terzo lavaggio. Alla domanda, i partecipanti di solito hanno stimato di aver usato circa un gallone per lavaggio.

“È stato uno strano campanello d’allarme che probabilmente sto usando anche tanta acqua”, ha detto la coautrice dello studio Samantha Beaulieu.”Come algoritmo, sto provando a utilizzare tali informazioni per sfruttare il loro stile cognitivo o il comportamento degli utenti per vedere se posso aiutarli a usare meno acqua pur mantenendoli felici”, ha spiegato Jou, autore principale dell’articolo. “Considerando che molti prodotti oggi sono fatti per un uso generale, questo è un prodotto che sta imparando su di te e si sta adattando al tuo stile.”

Nei sondaggi condotti dopo l’esperimento, il 96 percento dei partecipanti che ha interagito con il lavello intelligente (c’era un gruppo di controllo che ha lavato i piatti tre volte senza Jou) ha dichiarato di ritenere che esistessero potenziali rubinetti intelligenti per risparmiare acqua. Molti di loro hanno anche espresso interesse per l’acquisto di un tale prodotto.

“La maggior parte delle persone è rimasta piuttosto stupita dal lavello”, ha detto Beaulieu. “Molte persone hanno lasciato l’esperimento chiedendo che cosa fosse l’algoritmo o chiedendo come funzionasse o come vedere di più. Fondamentalmente abbiamo detto loro che avremmo dovuto aspettare fino alla fine dell’esperimento per rispondere a queste domande “.

Mentre i risultati e la reazione al lavaggio con l’assistenza di Jou erano impressionanti, i ricercatori sono stati particolarmente incoraggiati dal modo in cui una così breve interazione con la funzione “autonoma” ha cambiato l’uso dell’acqua dei partecipanti.

“Non avevamo nemmeno intenzione di fare quel terzo passo fino a molto tardi nella ricerca, quando eravamo test pilota”, ha detto MacDonald. “Non avrei mai pensato che avere una sola esperienza con “William the Algorithm” avrebbe mantenuto l’allenamento e lavato i piatti in modo diverso.”

I ricercatori immaginano un futuro in cui i lavandini dell’ospedale incoraggino i dipendenti a lavarsi le mani correttamente e le nostre preferenze personali su lavandino e doccia possono essere trasferite negli hotel e nelle case degli amici. Scuole e quartieri potrebbero organizzare concorsi per risparmiare acqua e sensibilizzare al risparmio idrico. Attraverso funzionalità aggiuntive, il lavandino potrebbe persino rilevare perdite.

Detto questo, la creazione di questo lavandino ha richiesto anni di lavoro e non includeva nemmeno un algoritmo. Oltre a impiantare l’intelligenza artificiale, realizzare una versione per la produzione di massa effettivamente autonoma richiederebbe sensori in grado di differenziare tra utenti e tra scenari – come lavare una pentola contro una forchetta rispetto alle mani. Tuttavia, i ricercatori sono ottimisti sul fatto che studi come questi potrebbero gettare le basi per sostenere tali sviluppi.

“Siamo tutti esseri umani – abbiamo giorni buoni e giorni cattivi. Un prodotto come questo potrebbe avere un grande impatto perché sta crescendo e imparando con te mentre cambi “, ha detto Jou. “Questo rubinetto si sta adoperando per risparmiare acqua, ma sta anche facendo felici i suoi utenti. A lungo termine, prodotti come questo potrebbero essere il nostro futuro”.